Кафедра биологии почв была создана в 1953 г. по инициативе почвоведов МГУ, которые осознали, что многие почвенные процессы определяются почвенной биотой. Однако без специальной кафедры в этих процессах разобраться очень трудно.

К тому времени сильно развилась почвенная микробиология и зоология и появилась потребность в специалистах по биологии почв. Следует отметить, что ростки почвенной микробиологии на почвенном отделении появились значительно раньше. В 1942 г. профессор Н.П.Ремезов пригласил на кафедру почвоведения профессора Н.Н.Сушкину, которая читала курс лекций по почвенной микробиологии для студентов почвоведов и вела научные исследования по изучению эколого-географических закономерностей распространения азотфиксатора азотобактера в различных типах почв СССР. Во время Великой Отечественной войны в лаборатории Н.Н.Сушкиной была организована работа по помощи раненым. Их лечили открытым Н.А.Красильниковым актиномицетным антибиотиком сырцом – мицетином, который был получен из почвенного актиномицета и оказывал сильное положительное действие на заживание ран и предотвращение инфекций.

Первым заведующим кафедрой биологии почв был выдающийся микробиолог, член-корреспондент АН СССР Н.А.Красильников. Для комплексного развития почвенной микробиологии на кафедру были привлечены бактериологи, микологи, физиологи, биохимики, вирусологи, альгологи. Под руководством Н.А.Красильникова на кафедре разрабатывались три основные научные проблемы: 1) биология почвенных микроорганизмов; 2) взаимодействие микроорганизмов с высшими растениями; 3) экологическая роль микробных физиологически активных веществ. Все эти направления суммированы в монографиях Н.А.Красильникова и в коллективных монографиях, вышедших под его редакцией.

Кафедрой выпускался полноценный специалист почвовед-микробиолог. Это обеспечивалось тем, что, наряду с общефакультетскими курсами по различным разделам почвоведения, на кафедре читались спецкурсы по строению, систематике, физиологии, биохимии, генетике почвенных микроорганизмов, а также спецкурсы по почвенным бактериям, актиномицетам, грибам, дрожжам, водорослям, фагам, простейшим, специальный курс по почвенным ферментам. Для чтения лекций по спецкурсам приглашали специалистов из Академии Наук и других учреждений (Я.И.Раутенштейн, Э.А.Штина, Е.Н.Одинцова, А.Ш.Галстян, В.И.Бирюзова, Г.А.Заварзин, Л.В.Калакуцкий). Обычно курсы сопровождались семинарами или практическими занятиями. Для всех студентов факультета читался курс «Почвенная микробиология» с многосторонними практическими занятиями. Одно время академик М.С.Гиляров читал курс «Почвенная зоология» с практическими занятиями.

Н.А.Красильников организовал межфакультетскую аспирантуру, в которой аспиранты обучались четыре года, и подготовка проходила на двух факультетах: биолого-почвенном и, по выбору аспиранта, на химическом, математическом или геологическом. Аспирант имел руководителей с двух разных факультетов, представляющих разные специальности. В дальнейшем большинство выпускников межфакультетской аспирантуры стали докторами наук.

 

В 1973 г. кафедру возглавил ученик Н.А.Красильникова профессор Д.Г.Звягинцев. К этому времени кафедра представляла достаточно большой коллектив со сложившимися научными лабораториями и с большим накопленным опытом научной и педагогической работы. Направления исследований, проводимых на кафедре, приобрели более выраженный экологический и почвенный характер. Прекратились работы по промышленному получению аминокислот, гиббереллинов, препаратов для подкормки животных, поиску антибиотиков против болезней растений. Изменения были внесены в спецкурсы и в тематику курсовых, дипломных и аспирантских работ. Биологию почв стали рассматривать как часть общей экологии. Значительно расширился состав преподавателей и научных сотрудников. Кафедра увеличила прием в аспирантуру до 5-7 человек в год. Появилась новая тема по изучению взаимодействия микроорганизмов с беспозвоночными животными, начала интенсивно разрабатываться тема по изучению антропогенных воздействий на почвенные микроорганизмы, гораздо глубже стала изучаться проблема эколого-географического распространения микроорганизмов, шире стали применяться подходы и методы общей экологии.

Характерной особенностью проводимых на кафедре исследований является целенаправленное изучение географических закономерностей распределения микроорганизмов и их биологической активности. Эти работы являются логическим развитием идей Е.Н.Мишустина о зонально-географических закономерностях в распространении микроорганизмов. Проведению подобных исследований на кафедре биологии почв способствовала тесная связь почвенной микробиологии с проблемами почвоведения, органично ассоциированного с географией. Для изучения этих проблем на кафедре постоянно организовывались экспедиции. Полевые исследования проводились в различных регионах основных природных зон нашей страны: в тундровой зоне (Таймыр, Чукотка); в лесах северной и средней полосы России (Беломорская биологическая станция МГУ, стационарные участки ВНИ Гидрологической лаборатории на Валдае, Малинская биогеоценологическая станция ИПЭЭ РАН, Центральный лесной государственный биосферный заповедник, Окский заповедник, Звенигородская биологическая станция, агробиостанция «Чашниково» МГУ); в заповедных степях («Михайловская целина», «Поперечинская степь», «Хомутовская степь», «Стрельцовская степь»); в зоне пустынь на территории Туркмении и Узбекистана; в различных районах Дальнего Востока; в горнах районах: на Кавказе, в Алтайском заповеднике, на Тянь-Шане и Памире.

На основании этих работ удалось сформулировать основные закономерности географической дифференциации микробных сообществ. Показано, что, несмотря на широкие ареалы видов микроорганизмов, наблюдаются четкие географические различия в таксономической структуре микробных сообществ и уровне биологической активности почв. Обнаружены закономерные изменения микробиологических показателей с севера на юг и в системе вертикальной поясности. Разработаны и применяются новые подходы, сближающие эколого-географическое направление почвенной микробиологии с современной синэкологией и биогеографией растений и животных.